“Het onmogelijke mogelijk maken”

Dit jaar bestaat Solid Online Nederland 25 jaar en Solid Online India 15 jaar. De drie drijvende krachten achter Solid Online, Pieter Hoekstra, Roos Schabracq en Nandakumar Ranganathan nemen ons mee in de ontwikkeling van het bedrijf.
“Toen ik 9 was had mijn vader een administratiekantoor met een computer, wat destijds vrij bijzonder was”, vertelt Pieter. In deze tijd werden ook de eerste PC’s verkocht. “Ik wilde er graag een hebben, waar mijn vader heel blij mee was, want dan bleef ik tenminste van de zijne af”, zegt hij lachend. “Daar is de passie voor computers eigenlijk begonnen.”
Hoewel hij goed kon leren, deed Pieter niet zo veel op school. Hij ging daarom naar het Luzac college waar hij van 8 tot 18 uur op school zat. Hij was vaak snel klaar met zijn schoolwerk en had dan tijd over. Op een gegeven moment kwam de directeur erachter dat hij handig was met computers en vroeg aan Pieter om hem te helpen met de automatisering. Naast zijn eigen school, automatiseerde Pieter ook de 30 andere vestigingen en het grote uitzendbureau waar deze onder vielen. Zo ontstond zijn eigen bedrijfje. Op dat moment was hij 17 jaar. In 1993 heeft hij Solid Online opgericht.
Roos kwam op 1 augustus 2001 in dienst bij Solid Online. “Mijn schoonzus werkte toen al bij Solid en zij had het gesprek geregeld. Ik weet nog dat mijn sollicitatiegesprek plaatsvond via ICQ, dat was in die tijd erg modern”, vertelt ze.
Solid begon met het bouwen van toepassingen op Exact software. Na 15 jaar stopten ze daarmee en ontwikkelden zij hun eigen product, Solid Online. “Toen we begonnen, deden we alles wat met ICT te maken had. Als we naar een klant toe gingen, losten we alle ICT problemen op. Tegenwoordig leggen we de focus op 3 standaard producten, Solid Robotic accounting voor de automatische verwerking van bonnen en facturen, Solid Dynamic converter, uitzendsoftware en Solid Leisure, fitnesssoftware. Maar we kunnen met ons platform nog steeds organisaties implementeren en waar nodig maatwerksoftware leveren”, vertelt Pieter.
Solid begon in India toen Pieter een aantal grote projecten kreeg en daar in Nederland geen programmeurs voor kon vinden. Hij kwam in contact met een bedrijf uit België dat programmeercapaciteit in India verhuurde. Na ervaring opgedaan te hebben met outsourcen wilde Pieter liever medewerkers aan zich binden en opleiden tot solide professionals. In 2003 besloot Pieter een eigen bedrijf in India te beginnen.
Nandu begon zijn carrière als multimedia leraar. “Daarna heb ik 3 jaar in Singapore en Brunei gewerkt in software en web applicatie ontwikkeling. Toen ik ging trouwen zocht ik werk in Chennai. Mijn zwager werkte voor Solid Online en via hem ben ik in 2003 gestart als directeur van Solid Online India.”
“De opzet van het bedrijf in India lieten we door een Nederlandse manager organiseren. We hadden veel vertrouwen in hem, maar om in een vreemd land een kantoor te vinden bleek toch erg lastig”, vertelt Pieter. Ze riepen de hulp in van Vijay Kumar, de handelsadviseur voor Nederland in Chennai. Vijay Kumar is getrouwd met Mahalakshmi Vaddadi, de huidige Vice president van Solid Online India. Solid begon met een bedrijfsappartement in Chennai, waar het bedrijf een paar maanden heeft gezeten. Daar liepen ze tegen een aantal dingen aan, bijvoorbeeld dat dagelijks de stroom uitviel. “Dat de stroom uitviel was nog niet het ergste, maar dat er een monteur een kabeltje doorknipte om het daarna weer voor geld te laten maken waren we niet gewend”, vervolgt Pieter.
Nandu herinnert zich de uitdagingen die de communicatie in het begin met zich meebracht. “Omdat er in die tijd nog geen Skype was, ging alle communicatie via ICQ en e-mail. Toen Skype opkwam, veroorzaakte dat in het begin wat verwarring. De medewerkers in Nederland spraken heel snel, wat voor de Indiase medewerkers moeilijk te volgen was. En andersom was het voor Nederland weer lastig het Engels met het Indiase accent te begrijpen. Door langzamer te praten en goed te luisteren is dit uiteindelijk helemaal goed gekomen”. Roos vult aan dat Skype er ook voor heeft gezorgd dat Nederland en India elkaar beter zijn gaan snappen. “Doordat we onze Indiase medewerkers begonnen te betrekken in klantdemo’s werd voor hen duidelijker wat de verwachtingen van onze klanten waren. We zijn nu zover dat we elkaar aan de stem herkennen en vaak weten we al wat de persoon aan de andere kant denkt, voordat het is uitgesproken.” Nandu benoemt nog een groot cultuurverschil wat door de jaren heen is overwonnen. “Wij vonden het vaak erg moeilijk om “nee” te zeggen. Kwam er een opdracht uit Nederland, dan zeiden we altijd “ja, gaan we doen”. Maar als we hier niet genoeg tijd voor hadden, was het of niet op tijd af, of de kwaliteit was niet naar wens. Voor klanten is dit natuurlijk onacceptabel. Nu maken we een meer realistische schatting van de tijd die we voor projecten nodig hebben. Dat voelde voor ons als “nee”, maar het is fijn om een reële belofte te doen naar de klant.”
“Nandu en ik hebben jaren geïnvesteerd in het ontwikkelen van een perfect proces, dat we steeds zijn blijven optimaliseren. Dat heeft geresulteerd in een eigen project management tool in Solid Online, afgeleid van Agile”, vervolgt Roos. Nandu vult aan: “We werken nu gestructureerder. Vroeger maakten we vaak lange dagen maar dat is nu, mede dankzij de inzet van Roos, niet meer nodig.”
Inmiddels voelt India voor Pieter en Roos als tweede huis. “Als je voor het eerst in India komt dan zie je alleen de chaos. Niks is recht en alles is smerig, maar nu ik er zo’n 70 keer ben geweest wen je daaraan. Als ik nu op kantoor in India ben voelt het bekend en prettig, als een soort familie” vertelt Pieter enthousiast. “Het is makkelijker om samen te werken, omdat we elkaar en ook elkaars familie goed hebben leren kennen. Dat schept een band”, zegt Roos. Pieter vervolgt: “We hebben natuurlijk ook het nodige meegemaakt samen. Ik weet nog goed dat met kerst 2004 de Tsunami plaatsvond. De vloedgolf reikte in Chennai tot op 2 kilometer van het kantoor. Ik was bij familie in Suriname en zag de beelden op tv. Meteen heb ik geprobeerd iedereen te bellen, in de hoop dat iedereen veilig was. Sommigen van onze mensen waren heel veel kwijt geraakt. Die hebben we geholpen om te zorgen dat ze weer een dak boven hun hoofd kregen. Heel bijzonder was dat er na de tsunami al snel mensen met hun laptop boven hun hoofd door het water liepen om weer te gaan werken. Een hele andere wereld.”
In de loop der jaren zijn er veel dingen veranderd, zoals de werving van de medewerkers. “In het begin keken we naar technische vaardigheden. Je moet kunnen programmeren, je moet technisch zijn en je moet een ICT opleiding hebben gevolgd, dat waren de eisen waar je als potentiële medewerker aan moest voldoen. Tegenwoordig kijken we meer naar communicatieve vaardigheden. Je moet bij klanten ook minder leuke dingen kunnen uitleggen en dat moet op een professionele manier gebeuren”, vertellen Pieter en Roos. Dat geldt ook voor India. Nandu vervolgt: “Als je bij Solid Online werkt, moet je zowel technisch als communicatief vaardig zijn. We zoeken altijd mensen die beide aspecten in zich hebben. Ons team is trouw en toegewijd, zowel in Nederland als in India.”
Administratieve software is voor veel mensen een vaag begrip. Solid wil hier de komende tijd verandering in brengen. Roos legt uit: “We hebben de focus van maatwerkoplossingen naar vaste producten verlegd. We hebben geïnvesteerd in drie productlijnen; Solid Robotic accounting, Solid Dynamic converter en Solid Leisure.” Solid Robotic accounting verwerkt automatisch bonnen en facturen, Solid Dynamic converter richt zich op uitzendsoftware en Solid Leisure houdt zich bezig met leisure en fitness. Pieter en Roos willen met Solid ook blijven investeren in nieuwe technologieën. “Artificial Intelligence (AI) en Machine Learning zal meer worden ingezet in de Robotic accounting zodat we nog slimmere systemen krijgen die facturen herkennen. En met behulp van AI kan er met de uitzendsoftware een nog slimmere planning gemaakt worden. Dat zie ik zeker gebeuren”, vult Pieter aan. Roos sluit af: “Het proces van software ontwikkelen kent tegenslagen, maar daar laten wij ons niet door uit het veld slaan. Hierdoor kunnen wij als klein bedrijf grote projecten realiseren. We blijven het onmogelijke mogelijk maken.”

About the author: vinoth

Leave a Reply

Your email address will not be published.